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WSJ: Calamidad económica obliga a venezolanos a destrozar Canaima en busca de oro

Los indígenas Pemón han sido durante mucho tiempo administradores del Parque Nacional Canaima que abarca montañas cubiertas de nubes y el Salto Ángel, la cascada más alta y de caída ininterrumpida del mundo, publica The Wall Street Journal.

Por Kejal Vyas | Fotografías de Oscar B.Castillo / The Wall Street Journal

Ahora, la calamidad económica de Venezuela los ha apartado de sus antiguos medios de vida como guías turísticos para dedicarse a la búsqueda de oro, arruinando el área circundante con enormes minas a cielo abierto.

Nosotros, los pemones, siempre fuimos ecologistas, los protectores de esta tierra”, dijo Abrahan Sandoval, el capitán de 33 años de la aldea Kamarata. “Pero la situación nos ha convertido en los destructores de nuestro propio hábitat”. En septiembre, los residentes cavaron un hoyo más ancho que dos campos de fútbol, en busca de oro.

Abrahan Sandoval, un funcionario de un asentamiento local de gente de Pemon, dice que la situación económica “nos ha convertido en los destructores de nuestro propio hábitat”.

El presidente Nicolás Maduro ve el oro como la salvación de Venezuela, promoviéndolo como una compensación para la caída de los ingresos petroleros y el remedio para la peor crisis económica en la historia de su país. En medio de la creciente escasez de alimentos y el éxodo de millones de venezolanos,  Maduro designó una franja de 43.000 millas cuadradas al norte y al sur del parque como el Arco Minero del Orinoco, abriéndolo para la extracción de oro y otros minerales preciosos.

“Creo que el regalo más notable, atractivo y popular la próxima Navidad será un certificado de oro”, dijo Maduro en un discurso reciente. “¡Oro! ¡Oro! Siempre vale lo mismo o más, nunca menos “.

Con una inflación que podría superar  1,3 millones por ciento este año, el oro ha suplantado a la moneda nacional sin valor, el bolívar, para los indios pemones que viven en aldeas dentro del parque. En Kamarata, los comerciantes pesan partículas de oro en el mostrador, cobrando el equivalente a  $ 8 por un kilo de arroz o $ 7 por un galón de gasolina. También hay minería activa de diamantes y coltán, un mineral metálico compuesto con tantalio que se usa en  los teléfonos celulares.

Vista aérea de una mina de oro conocida como “La Guarimba” en el Parque Nacional Canaima. En los últimos años, a medida que la crisis económica de Venezuela ha crecido, también lo ha hecho la explotación de los recursos naturales del parque.

Una zona de mina de oro en la aldea de Kamarata, cerca de la importante montaña Auyan Tepui en el Parque Nacional Canaima

El Departamento del Tesoro de los Estados Unidos emitió recientemente sanciones para prohibir la participación estadounidense en el sector del oro y dijo que las ventas están ayudando a Maduro y a sus asesores cercanos a saquear las últimas riquezas del país para alentar su régimen.

La minería es ilegal en el Parque Nacional Canaima, un sitio de patrimonio mundial de la Unesco que cubre un exuberante territorio del tamaño de Bélgica, famoso no solo por el Salto Angel, sino también por formaciones rocosas que han proporcionado a los geólogos pruebas de que América del Sur y África fueron una vez un continente.  Es el hogar de plantas raras y fauna como osos hormigueros gigantes y y dantes. Los tepuyes de 500 millones de años de erosión tallados en las cimas de las montañas inspiraron a los animadores de la exitosa película de Disney “Up” en 2009.

Pero las nuevas realidades económicas están alejando a los pemones del turismo verde y hacia una fiebre del oro que, según los ambientalistas, puede causar un daño irreparable a Canaima. La minería se produce en múltiples frentes. En tierra, los pozos se extienden por varios acres, llenos de agua turquesa cargada de contaminantes. En las vías fluviales como el río Carrao, un afluente de las cuales caen en cascada sobre las cataratas, los cazadores de oro se apiñan en balsas para recoger sedimentos en las tinas antes de atarlo con mercurio para extraer pequeñas cantidades de oro. Usando faros, los mineros dijeron que a menudo trabajan de noche para evitar las patrullas de los parques dirigidos por militares.

Marbella, de 32 años, organiza sus productos en la pequeña tienda de Kamarata, donde la moneda habitual es el oro

“La predicción es que este ataque continuará intensificándose en los próximos años”, dijo SOS Orinoco, un grupo de ecologistas y activistas ambientales venezolanos, en un informe de 79 páginas recientemente publicado presentado a la Unesco. El grupo instó a la agencia de las Naciones Unidas a declarar a Canaima un sitio de patrimonio en peligro, como Aleppo en Siria, Sana en Yemen y el Parque Nacional Everglades en Florida, como una forma de presionar al gobierno para que frene la minería.

Un portavoz de la Unesco dijo que la organización ha preguntado al gobierno venezolano si la minería ha afectado las características especiales que calificaron al parque como un sitio de patrimonio, incluido el papel de los Pemones como conservacionistas. La Unesco no ha recibido respuesta de Caracas. Los ministerios de información, minería y turismo de Venezuela no respondieron a correos electrónicos en busca de comentarios.

El informe SOS Orinoco, utilizando imágenes satelitales, identificó más de 30 minas dentro y a lo largo de los bordes del parque. Las fuerzas armadas dominan el comercio de oro y el gobierno no ha  mostrado voluntad política para contener la devastación de las áreas prístinas, según el informe.  El Ministerio de Defensa rechazó hacer comentarios.

Oro en polvo para los bienes: lo que pagan los pemones en gramos de oro por los alimentos básicos

Un kilogramo de caraotas negras: 0.30 gramos de oro ($ 6.00)

Un litro de aceite de cocina importado de Brasil: 0.40 gramos

 

Un kilogramo de harina de maíz , la base de la dieta venezolana: 0,35 gramos.

Medio litro de gasolina, que el gobierno mantiene muy barato en otros lugares: 0,05 gramos.

 

Un kilogramo de harina de trigo, importada de Brasil desde que la producción local falló: 0,40 gramos.

Un kilogramo de arroz: 0,38 gramos.

Maduro ha puesto a los militares a cargo de la seguridad y la supervisión de la minería fuera del parque. En su interior, el ejército administra el combustible que los mineros utilizan para trabajar bombas, generadores y cintas transportadoras. “El ejército es el principal beneficiario y,  el autor de este desastre que estamos viviendo”, dijo Américo de Grazia, congresista de la oposición de esta región.

Los soldados periódicamente realizan allanamientos para incautar el oro. Pero algunos residentes del parque dijeron que los soldados se quedan con el oro y, por lo tanto, tienen pocos incentivos para detener la minería.

“El régimen básicamente se ha otorgado el control sobre un gran porcentaje del país y ahora está despojando este oro y descargando cantidades masivas de contaminantes químicos y mercurio en los suministros de agua”, dijo recientemente Marshall Billingslea en Washington, el jefe adjunto de sanciones del Tesoro de Estados Unidos.

Hortencia Berti , una líder social Pemon y ex capitana del Valle de Kamarata, de pie en el albergue que ella ayuda a administrar allí.

 

“No vamos a ser mineros para siempre”, dijo Elio Manrique, un guardaparques y residente de Kamarata. “Es solo temporal”. Pero los costos sociales ya han sido altos. Carlos Abati, que ha enseñado inglés en la escuela secundaria durante 19 años, dijo que los padres están optando por enviar a sus hijos a las minas en lugar de asistir a las clases de idiomas para desempeñarse como guías turísticos.

Una ex capitana aquí, Hortencia Berti , dijo que estaba luchando para dirigir un albergue turístico de chozas tradicionales hechas de cáscaras de palma porque la minería y las donaciones de alimentos del gobierno están haciendo que la gente de su aldea sea perezosa. Preferiría ver a los Pemón regresar a sus conucos, pequeñas parcelas de hortalizas que han cultivado durante mucho tiempo, hasta que se reactive el turismo. “Todos aquí solo quieren enriquecerse rápidamente”, dijo Berti. “Esto no es lo que nuestros abuelos hubieran esperado de nosotros. Ya hay una mina en nuestro patio. ¿En qué terminará todo esto?

Escrito por Kejal Vyas / kejal.vyas@wsj.com
Lee el reportaje completo en The Wall Street Journal.

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